The Sunflower's Story: A history

De la prehistoria al presente: ¡una historia de girasol!

La historia del girasol (y su domesticación en los continentes)

Los girasoles han sido un cultivo importante durante mucho tiempo. Esta historia se remonta al menos a 5,000 años a las culturas nativas americanas. Algunos arqueólogos creen que la planta fue uno de los primeros cultivos domesticados por los humanos, incluso antes del maíz.

¿Por qué los pueblos antiguos cultivarían una flor simple como decoración y no como alimento? Seguramente, ¿la comida debería haber sido una prioridad? Claro, es bonito, pero en ese entonces no se parecía mucho a la belleza de una sola cabeza que conocemos y amamos hoy.

La respuesta, por supuesto, está en las semillas y el abundante aceite que producen. Pero cada parte de la planta tenía un uso.

Algunas tribus trituraban las semillas en un puré para mezclarlas con otros granos y legumbres o para hornearlas en pan. Otros hervían las cabezas de las flores para extraer el aceite, que finalmente se convirtió en un ingrediente popular en las recetas tradicionales de pan frito. A medida que aumentaba el uso, también lo hacía la selección. Los pueblos antiguos, por supuesto, no tenían conocimientos de genética, pero sabían cómo elegir plantas y cultivarlas para fomentar las propiedades deseadas.

Es por eso que los girasoles que conocemos hoy no se parecen en nada a sus antepasados. Una cuidadosa selección de las plantas condujo a plantas que produjeron más semillas y más grandes.

Avanza unos miles de años …

Cuando los europeos llegaron por primera vez a América del Norte hace unos 500 años, nunca habían visto un girasol. Pero aquí, estaban en todas partes: en la comida, en la ropa ceremonial, utilizada como tinte (¡púrpura!) Y como decoración. Los tallos más leñosos se usaron incluso como material de construcción, y se aplicó aceite de semilla a la piel y al cabello para dar una textura lujosa y suave.

En ese momento, las tribus incluso cultivaban girasoles con fines medicinales.

Usarían aceite de girasol y raíces en una variedad de remedios, incluidos ungüentos para mordeduras de serpiente y otros tratamientos de desintoxicación. Las propiedades antiinflamatorias del aceite ya eran bien conocidas y se usaba regularmente en el tratamiento del reumatismo y las inflamaciones.

Todo esto era extraño para los exploradores europeos. ¡Lo que parecía una simple flor tenía tantos usos! Pero se necesitarían casi cien años más para que las semillas regresaran a Europa. Ahí es donde comenzó la historia moderna del girasol.

A Europa y más allá

Al igual que las tribus anteriores a ellos, los europeos inicialmente vieron al girasol como una simple flor ornamental. Les tomaría más de un siglo redescubrir la utilidad versátil de la planta y comenzar a moler las semillas para producir aceite.

Pero todavía no estamos del todo con los girasoles de hoy. Para eso, tendremos que pasar 200 años en Rusia.

Pedro el Grande, entonces zar del Imperio Ruso, se enamoró de esta exótica flor en un viaje a Holanda.

Adquirió semillas para llevar a casa. Se dieron cuenta rápidamente, ya que el aceite de girasol no estaba en la lista de alimentos prohibidos durante la Cuaresma de la Iglesia Ortodoxa Rusa. El cultivo se magnificó en consecuencia.

En el sur de Rusia se cultivaban más de 2 millones de acres de girasoles cuidadosamente criados, muy parecidos a los que conocemos hoy. Pronto, estas nuevas semillas regresaron a través del Atlántico al «Nuevo Mundo» en manos de inmigrantes rusos.

A finales de siglo, el nuevo girasol se había vuelto tan popular que las cepas «Mammoth Russian» comenzaron a aparecer en los catálogos de semillas estadounidenses y canadienses.

La comercialización del girasol tuvo un buen comienzo. Aunque a los colonos norteamericanos les tomó bastante tiempo redescubrir los muchos usos y propiedades de la planta (al principio la usaban principalmente para la alimentación de pollos), el crecimiento del girasol nunca se ralentizaría.

De regreso a América del Norte y al cultivo a escala industrial

Nos llevó hasta la década de 1920 volver a aprender lo que los nativos americanos y los canadienses habían sabido durante milenios: el aceite de girasol era delicioso, nutritivo y podía producirse en abundancia; especialmente de este nuevo plantel reproductor ruso.

Entre los años 20 y 40, el cultivo se disparó cuando la gente comenzó a darse cuenta del potencial de cultivo comercial del girasol. En 1930, el gobierno canadiense lanzó un programa oficial de cultivo y las plantas trituradoras (para la producción de aceite) comenzaron a brotar como malas hierbas de norte a sur.

Cultivo de plantas de girasol

En décadas, entre Canadá y Estados Unidos, se cultivaron más de 5 millones de acres. Y el aceite de girasol se había extendido a lo grande en toda Europa, tanto que los exportadores rusos no podían satisfacer la demanda de semillas.

Así que el girasol cruzó el Atlántico … de nuevo … cuando las semillas norteamericanas se enviaron a Europa para su procesamiento y refinamiento. La demanda sigue siendo alta, pero puede satisfacerse a nivel nacional, ya que los cultivares de hoy son más fuertes y más productivos.

Hoy, gracias a la ciencia moderna, sabemos que el aceite de girasol es incluso más útil de lo que nadie jamás imaginó (aunque las tribus nativas definitivamente estaban en el camino correcto, incluso sin equipos de laboratorio sofisticados).

Las semillas (y el aceite) de girasol son increíblemente ricas en proteínas de fácil digestión, contienen todos los aminoácidos que necesitamos para sobrevivir y son ricas en vitaminas A, C, D y E.

Por no hablar de sus Omega-3, otros ácidos grasos esenciales y oligoelementos.

Hoy, entendemos los girasoles de una manera completamente nueva.

Todo el mundo sabe que los girasoles tienen una variedad de usos culinarios. Pero gracias a un análisis de laboratorio detallado, hemos identificado otras propiedades que nuestros antepasados ​​ni siquiera podrían haber adivinado. Analizaremos en profundidad sus propiedades medicinales y nutricionales en otro artículo, pero, por ahora, basta con decir que sus beneficios son muchos y diversos.

Resulta que lo que los exploradores del Viejo Mundo consideraron una simple flor ornamental es mucho más que hermoso: cada parte de la planta tiene un uso, desde el tinte hasta los textiles y el cuidado de la piel. Tenemos suerte de que los girasoles hicieran su viaje por medio mundo varias veces.

Ahora sabemos que son uno de los mejores inventos de la naturaleza (a continuación, le mostraremos por qué).

Cronología histórica de girasol

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